Kartellbericht zeigt, wie Holcim-Einheiten und andere indische Zementfirmen Preise festlegten

Die Indien-Einheiten des Schweizer Giganten Holcim und mehr als ein Dutzend anderer Zementhersteller haben jahrelang zusammengearbeitet, um die Preise zu erhöhen und die Lieferungen einzuschränken, was laut einer bundesstaatlichen Kartelluntersuchung dazu gehörte, sich gegenseitig regelmäßig zu inspizieren, um sicherzustellen, dass kein Verstoß gegen die Vereinbarungen vorliegt.

Der Ermittlungsarm der Competition Commission of India (CCI) hat die oberste Führung – CEOs oder Managing Directors – der Holcim-Einheiten ACC und Ambuja, den Marktführer UltraTech und 17 weitere Firmen wie Shree Cement und Dalmia Cement für Kartellverstöße haftbar gemacht.

Der im vergangenen Monat veröffentlichte und von Reuters eingesehene Untersuchungsbericht ist die vorletzte, aber bedeutendste Phase der CCI-Untersuchung, die 2019 begann. Der Bericht, der nicht öffentlich ist, wird nun von den drei obersten Beamten der CCI geprüft, die über Durchsetzungsbefugnisse verfügen Bußgelder und geben Unternehmen eine letzte Chance, sich zu wehren.

Unter Umständen könnten die Zementgiganten mit einer Geldstrafe in Millionenhöhe belegt werden. Zusammen kontrollieren die 20 Unternehmen mehr als drei Viertel der über 500 Millionen Tonnen installierten Zementkapazität in Indien, dem zweitgrößten Produzenten der Welt nach China.

Dem Bericht zufolge diskutierten Führungskräfte der Unternehmen koordinierte Preiserhöhungen in Zoom-Anrufen und persönlichen Treffen in Gästehäusern des Unternehmens, wobei einige Beamte persönliche Post zur Kommunikation mit Konkurrenten verwendeten. WhatsApp Messaging wurde ebenfalls ausgiebig genutzt.

In der im Bericht zitierten WhatsApp-Nachricht eines Unternehmensvertreters heißt es, ein „Forum“ von Unternehmen habe vereinbart, die Zementpreise in einigen Regionen schrittweise um 5 bis 10 Rupien (6 bis 12 US-Cent) zu erhöhen. Als “Koordinator” für verschiedene Bundesstaaten wurden leitende Angestellte, unter anderem von Holcims ACC und UltraTech, eingesetzt.

„Der Preis wird jede Woche um den gleichen Betrag steigen“, heißt es in der Nachricht.

Die Nachricht enthält keine Einzelheiten, aber normalerweise wird Zement in 50-kg-Säcken an Einzelhandelskunden verkauft, und die Kosten liegen zwischen 350 und 450 Rupien (4 bis 6 US-Dollar) pro Sack, je nach Standort und Zementsorte.

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CCI antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

Holcim sagte in einer Erklärung, dass “die indischen Unternehmen diese Angelegenheit verantwortungsbewusst handhaben und wir erwarten, dass sie dies auch weiterhin entsprechend tun.”

ACC, Ambuja und UltraTech Cement lehnten eine Stellungnahme ab, während Shree Cement und Dalmia Cement nicht antworteten.

Auch die indische Adani-Gruppe, die im Mai einen vorgeschlagenen Deal über 10,5 Milliarden US-Dollar mit Holcim zur Übernahme ihrer Indien-Geschäfte abschloss, reagierte nicht.

Systematische „Kartellbildung“

Die Zementproduktion ist ein lukratives Geschäft in Indiens boomender Wirtschaft, mit hoher Nachfrage insbesondere von ländlichen Wohnungs- und Infrastrukturunternehmen.

Ein Beamter der Pavers and Blocks Manufacturers Association, deren Mitglieder Betonpflastersteine ​​verkaufen, sagte gegenüber Reuters, dass die Preiserhöhungen der Zementunternehmen in den letzten Jahren koordiniert worden seien und keinen Spielraum für Kostensenkungen durch einen Lieferantenwechsel gelassen hätten.

„Manchmal geben wir die höheren Kosten an die Verbraucher weiter“, sagte der Beamte, der nicht namentlich genannt werden möchte, da er mit den Zementfirmen Geschäfte in Höhe von 50.000 Säcken im Monat macht und Repressalien befürchtet.

Insgesamt kam der CCI-Untersuchungsbericht zu dem Schluss, dass die Zementunternehmen in 13 Bundesstaaten in Ost- und Südindien konspiriert haben, wobei mehr als 50 Führungskräfte der Branche auf „extrem organisierte Weise“ an „Kartellbildungs“-Aktivitäten beteiligt waren.

Der CCI-Bericht besagt, dass die Cement Manufacturers Association, ein Branchenverband, „das wettbewerbswidrige Verhalten im Kartell erleichtert und durchdrungen“ hat, indem sie Preisdetails zwischen Unternehmen gesammelt und weitergegeben hat. Die Gruppe antwortete nicht auf Reuters-Anfragen.

Zementunternehmen werden seit über einem Jahrzehnt Preisabsprachen vorgeworfen. Im Jahr 2016 verhängte die CCI eine Geldstrafe von 800 Millionen US-Dollar gegen 10 Unternehmen wegen Preisabsprachen, darunter die Holcim-Einheiten und UltraTech, aber die Entscheidung wurde seitdem vor dem Obersten Gerichtshof angefochten.

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In der Entscheidung von 2016 hatte die CCI erklärt, der Herstellerverband habe Unternehmen bei der Absprache geholfen und ihn angewiesen, sich „von der Erhebung von Preisen oder produktionsbezogenen Details zu lösen und sich davon zu distanzieren“.

Obwohl die Zementpreise in ganz Indien variieren, zeigte der Bericht von CCI, dass sie sich in die gleiche Richtung bewegten.

In Kolkata und Patna in Ostindien zum Beispiel fielen die Preise für Zementsäcke für mehrere Monate bis Januar 2021 auf 300 Rupien bzw. 350 Rupien. Dann stiegen sie im Tandem über vier Monate auf 360 Rupien in Kalkutta und 390 Rupien in Patna, bevor sie wieder nachgaben, sagte CCI.

„Ofenverschluss“-System

In Südindien kontrollierten UltraTech und viele andere kleinere Unternehmen die Zementproduktion und -lieferungen durch informelle „Ofenschließungsvereinbarungen“ nach einem gemeinsam vereinbarten Zeitplan, heißt es in dem Bericht.

Das Ziel, so CCI, sei es, die Produktion zu koordinieren, die Zementlieferungen einzuschränken und die Preise zu erhöhen.

Um die Einhaltung der informellen Vereinbarung sicherzustellen, wurde ein Überprüfungssystem entwickelt, heißt es in dem Bericht. Die Ermittler fanden ein Blatt mit den Namen der Firmen und ihren Werksstandorten und beauftragten eine Konkurrenzfirma, die Produktionsstopps zu besuchen und zu überprüfen, hieß es.

Das Blatt stellte fest, dass das Team des besuchenden „Gast“-Unternehmens während der Inspektionen, die mindestens zweimal pro Woche stattfinden müssen, mit einem vierrädrigen Fahrzeug und einem Fahrer ausgestattet werden sollte.

Das „gastgebende“ Unternehmen – das zu inspizierende Unternehmen – sollte „allen Gästen persönlichen Zugang zu allen Ofenplattformen gewähren“, heißt es in dem Blatt.

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„Die Beweise bestätigen erneut die Tatsache, dass das Kartell einen ausgeklügelten Mechanismus entwickelt hat, um den Betrieb/die Schließung des ‚Ofens‘ zu überprüfen und zu melden … gemäß der erzielten Einigung“, heißt es in dem CCI-Bericht.

‘Klare Beweise’

Dem CCI-Bericht zufolge beschlossen die Zementmanager Pläne für Preiserhöhungen bis hinunter auf die Bezirksebene jedes Bundesstaates, teilten Unternehmen in Kategorien wie “Gruppe A” für große Unternehmen ein und empfahlen niedrigere Preise für kleinere Konkurrenten der “Gruppe B”.

Der Bericht enthielt eine Preistabelle, die angeblich im Januar 2020 von Shailesh Ambastha, einem Vertriebs- und Marketingleiter der Holcim-Einheit ACC, geteilt wurde. Darin wurden aktuelle und angestrebte “Gruppe B”-Preise für 42 Distrikte im östlichen Bundesstaat Bihar aufgeführt.

In dem Bericht heißt es: „Charts mit vereinbarten bundesstaatlichen Preisen wurden von Ambastha an Wettbewerber verteilt und es wurden Treffen abgehalten, um die Beamten bei der Umsetzung zu leiten.“

CCI sagte, Ambastha schrieb in einer Nachricht: „Versuchen Sie, 10 plus von Ihrem aktuellen Niveau zu sein. Das ist, was alle versuchen.“

In einem anderen schrieb er: „Warum liefern Sie im Nicht-Handelssegment (Segment) bei 220, wenn alle bei 230 liefern.“

Der CCI-Bericht legte Beweise vor und sagte, Ambastha habe „ausweichende Antworten übermittelt“, indem er sagte, er erinnere sich nicht an die Kommunikation. Ambastha antwortete nicht auf Anfragen von Reuters nach Kommentaren.

Einige Führungskräfte wie Anil Kaushik, ein gemeinsamer Vizepräsident für Marketing bei Shree Cement, „gestanden“ laut dem Bericht und gaben während der Befragung zu, Preisdaten mit einem Konkurrenten zum „gegenseitigen Nutzen“ geteilt zu haben. Kaushik lehnte eine Stellungnahme gegenüber Reuters ab.

Aber der Bericht sagte, er sagte den Ermittlern: “Im Zementsektor kann kein Unternehmen die Preise isoliert erhöhen und überleben.”